모뎀은 전기적인 신호인 analog 신호를 전자신호인 digital 신호로 또는 그 반대의 역할을 하여준다. 이들 서로 다른 자료를 통역하여 주는 역할을 하는 장치가 바로 모뎀이다. 모뎀의 자료전송속도는 BPS
(bits per second), 즉 초당 전송하는 비트수로 나타낸다. 현재는 가격의 하락으로 보통 14000bps가 일반화되고 있는 실정이다.
다시설명하면 컴퓨터는 전화선을 이용하여 통신을 한다. 전화는 컴퓨터 언어(2진수)와는 달리 음성을 전달한다. 그래서 전화선과 컴퓨터사이에 모뎀장치를 달아 2진수를 음성으로 음성을 2진수로 바꿔주는 역할을 한다.